대북 원칙론? “닭 쫓던 개 지붕 쳐다보는 꼴 된다”

[ 한국의 전문기자들 ⑧ ] 남문희 시사IN 한반도 전문기자… “기자는 길목을 지키고 있어야한다”

조윤호 기자 | ssain@mediatoday.co.kr

북한 관련 보도는 차고 넘치지만 정확한 건 많지 않다. 그래서 어떤 분야보다 정확한 정보를 제공해주는 ‘전문기자’가 필요하다. 시사IN의 남문희 대기자(한반도 전문기자)는 북한 관련한 몇 안 되는 전문기자로 꼽힌다. 미디어오늘이 ‘한국의 전문기자’ 인터뷰를 위해 지난 10일 시사IN 사무실 인근에서 남문희 기자를 만났다.

그는 대학을 다니던 80년대부터 한반도와 북한 문제에 관심을 갖게 됐다. 남 기자는 “3학년 때인 1983년 구 소련 공군에 의한 KAL 기 격추사건과 일본의 교과서 왜곡으로 대학가가 술렁였다. 당시 상황에서는 민주화, 군부독재 타도가 학생운동의 주 관심사였는데 두 사건을 통해 한반도를 둘러싼 국제정세가 만만치 않다는 점을 실감했다”며 “우리 문제를 해결하기 위해서는 국제정세를 알아야겠다고 생각했다”고 밝혔다.

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▲ 남문희 시사IN 대기자. 사진=본인 제공

남문희 기자는 대학졸업 후 프리랜서 기자로 일을 시작했다. 그러던 중 89년 시사저널 경력기자로 입사해 국제부에서 활동했다. 그가 한반도와 북한에 대한 기사를 쓰기 시작한 시점은 남북고위급 회담이 시작되던 1990년부터다. 남문희 기자의 제안으로 시사저널에 ‘한반도’ 지면이 생겼다. 기획특집부, 사회부를 거치다 1차 북핵 위기가 발생한 94년에 한반도 담당기자로 복귀했다. 시사저널 사태 이후 시사IN으로 옮겨온 그는 한반도 전문기자, 편집국장을 거쳐 대기자로 활동 중이다.

북한 관련된 보도에는 부정확한 정보가 많다. 김정은의 잠행을 둘러싼 루머와 장성택 숙청을 둘러싼 ‘설’이 대표 사례다. 남문희 기자는 북한 관련 오보의 배경에 ‘북한에 대한 왜곡된 시각’이 있다고 꼬집었다.

- 북한 관련 오보가 많은 이유가 뭘까.
“북한을 일단은 부정적으로 보려는 시각이 있기 때문이다. 비합리적인 집단이고 뭐든 이상하다고 보니까 그런 오보가 난다. 이데올로기적인 편견이다. 전후 맥락을 잘 몰라서 오보를 하는 경우도 있다.”

- 장성택 숙청을 둘러싼 보도도 같은 이유 때문일까.
“장성택이 북한의 2인자라는 고정관념이 잘못된 판단을 낳았다. 장성택은 2008년 8월 김정일이 쓰러지고 난 뒤 김정남과 손잡았고, 김정일이 다시 일어나자 권력 중추에서 밀려났다. 돈줄을 차단당했다. 장성택은 김정은-김경희-김옥-김설송과 대척 관계에 있었다. 장성택은 김정은 집권 이후 늘 감시당했다. 그러다 순식간에 처형 당한 사람이 무슨 2인자인가.”

- 장성택 숙청을 두고 벌어진 호들갑에는 희망사항이 담겨 있을까.
“북한 붕괴가 멀지 않았다는 희망사항이 아니었을까. 북한 내부에서 권력다툼이 벌어졌다는 것, 또 장성택도 없는 나이 서른의 김정은이 지도자로 얼마나 버틸 수 있겠냐는 것. 하지만 장성택이 입지가 탄탄한 사람이 아니었고, 경쟁세력을 제거했다는 점에서 김정은 체제는 오히려 안정됐다고 보는 게 맞다.”

- 김정은 건강과 관련해 많은 루머가 떠돌았는데 이런 루머는 누군가 의도적으로 퍼트리는 것일까.
“증권가 찌라시를 통해 루머가 양산됐는데 의도가 있어 보였다. 주가 조작을 위한 소재로 활용했다는 생각도 들고. 특히 중국 발 소스로 이런 정보가 많이 나왔는데, 지금 북중 관계가 상당히 안 좋다. 중국에서 의도적으로 북한을 비아냥거리기 위해 흘린 것일 수도 있다. 어느 나라든 지도자 건강은 극비인데 인터넷에 그런 정보가 떠돈다면 일단 의심해봐야 한다.”

- 국정원이 북한에 대한 정보가 정말 많나.
“국정원이 놀고 있는 게 아니기 때문에 국정원을 무시하면 안 된다. 다만, 정보는 접촉에서 나온다. 김대중-노무현 정부 때처럼 남북대화가 잦고 여러 채널에서 고위층을 만날 수 있다면 정보수집에 들어가는 비용이 절약된다. 채널이 살아있을 때와 죽었을 때 질적인 차이가 있다.”

- 요즘 종편에 탈북자들이 많이 나온다. 그들 말에 신빙성이 있을까.
“종편을 본 적이 없다. 종편을 봐서 도움이 됐다면 봤겠지만 전혀 도움이 안 된다고 생각한다. 앞으로도 볼 일이 없을 것이다. 북한 사회가 못 살고 힘들고 가난하다는 정보가 대부분인데 우리에게 진짜 필요한 정보는 정책 정보다. 저들이 위기상황을 돌파하기 위해 어떤 생각을 가지고 무엇을 할 것인지가 더 유용하다.”

“탈북자들 중에도 북쪽에 채널을 유지하며 지속적으로 정보를 수집하는 사람들이 있다. 그들의 말은 귀담아 들어볼만하다. 하지만 북한은 이동의 자유가 제한된 사회다. 살던 동네는 잘 알지만 어떻게 북한 전체를 알고 김정일이 어떤지 알겠나. 한 탈북자한테 들었는데, 한국에 왔더니 여기저기서 북한에 대해 이야기해달라고 하더란다. 그래서 그 때부터 북한에 대해 공부했다고 한다. 팩트가 섞인 거짓정보가 더 위험한 법이다. 원래 정보를 왜곡할 때는 사실과 사실이 아닌 것을 섞는다.”

남문희 기자의 기사에는 다른 기사에서 찾아보기 힘든 색다른 관점과 정보가 있다. 김정은 시대 북한 권력의 실세로 장성택이나 김여정이 지목됐지만 그는 김정은의 이복누나 김설송을 실세로 꼽았다. 그는 또한 북일, 북미관계 대신 러시아의 움직임에 주목한다. 남문희 기자는 어떻게 취재하고, 또 어떻게 쓸까.

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▲ 남문희 기자의 기사가 메인에 실린 시사IN 290호(왼쪽)와 295호.

- 북한 기사, 어떻게 해야 잘 쓸 수 있나.
“단편적 사건이나 정보가 아니라 맥을 짚어야 한다. 기자는 길목을 지키고 있어야 한다. 이를 위해 근대사를 알아야 한다. 열강들이 과거 어떻게 한반도에 진출했는지. 역사는 변해도 지리는 변하지 않는다. 그래야 북한의 움직임도 보인다.”

- 러시아에 주목하는 것도 비슷한 맥락인가
“북일관계가 끊어졌다가 복원되는 시점, 즉 북한이 일본에 접촉을 제의할 때 러시아를 끌어당겼다. 나진-핫산 프로젝트를 발표하고 일본과 막후접촉을 시도한다. 그러면 일본은 북한만 보지 않게 되고, 러시아를 보게 된다. ‘내가 끼어들지 않으면 북러관계가 깊어지고 러시아가 나진-청진-원산까지 먹어버리겠구나’라고. 그런 조건을 만들고 일본을 끌어당기면 일본은 당연히 대화에 응한다. 북러관계를 가지고 북일관계를 조종하는 셈이다. 마찬가지로 북일관계를 가지고 북러관계를 조종하며 경쟁을 붙인다. 장성택 숙청 이후 사이가 소원해진 북중관계도 마찬가지다. 이런 식으로 지정학적 장점을 이용해 주변국들을 끌어당기고 경쟁시킨다. 이걸 볼 수 있어야 북한이 보인다. 하지만 우리는 주변국의 행보 대신 남북관계만 생각한다. 주변국들은 남북관계 별로 관심 없다, ‘your business’다.”

- 남문희 기자의 기사를 보며 취재원을 궁금해 하는 사람들이 많다.
“우리 사회는 80년대부터 북한과 교류 및 접촉을 이어왔다. 20-30년 되니까, 다양한 접촉망들이 있다. 지금은 많이 (접촉망이) 사라졌지만 오래 일을 하다보면 어디 가서 어떤 이야기를 들을 수 있는지 안다. 어마어마한 소스가 있는 건 아니다. 기자 본인이 맥락을 잡고 취재하는 것이 기본이고 취재원을 통한 정보는 플러스 알파다. 취재원 이야기를 들으면 막혔던 부분이 뚫어지는 정도랄까.”

- 전문가 풀도 가지고 있나.
“전문가의 경우 북한만으로는 부족하고, 현재의 한반도 상황을 잘 설명할 수 있는 툴을 구축하기 위해 미국, 일본, 러시아 등의 정치·경제 전문가 풀과 취재원 네트워크를 가지고 있다. 하지만 무엇보다도 기자 본인이 공부를 해야 한다. 한반도를 둘러싼 주요 행위자들의 행동패턴을 알아야 한반도 문제를 읽어낼 수 있다. 전문가 몇 사람 코멘트로 되는 게 아니다.”

미디어오늘 조윤호 기자 | ssain@mediatoday.co.kr

<편집자주>

미디어오늘이 ‘한국의 전문기자들’ 기획 인터뷰를 연재합니다. 저널리즘의 가치가 추락하고 선정적인 이슈 경쟁과 가십성 낚시 기사가 범람하는 시대, 격동의 취재 현장에서 전문 영역을 개척하면서 뉴스의 사각지대와 이면을 파고들고 저널리즘의 본질을 추구하는 ‘진짜 기자’들을 찾아 나서는 기획입니다.

< 연재 순서 > (아래 제목을 클릭하면 해당 기사로 연결됩니다)

(01) 곽정수 한겨레 경제부 선임기자

(02) 안윤석 CBS 통일전문기자

(03) 최현수 국민일보 군사전문기자

(04) 유용원 조선일보 군사전문기자

(05) 박강섭 국민일보 관광전문기자

(06) 권혜진 데이터저널리즘연구소 소장

(07) 심재억 서울신문 의학전문기자

(08) 남문희 시사IN 한반도 전문기자

(09) 강진구 경향신문 노동전문기자

(10) 김광현 한국경제 IT전문기자

(11) 조동찬 SBS 의학전문기자

(12) 안정식 SBS 북한전문기자

(13) 최재봉 한겨레 문학담당기자

(14) 박수택 SBS 환경전문기자

(15) 손대범 점프볼 편집장

(16) 이은정 KBS 과학전문기자

(17)  주성하 김일성대 출신 탈북자 기자